Un diminuto reactor formado por microcanales favorece la conversión del metanol en hidrógeno

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El hidrógeno es un elemento difícil de almacenar pero esencial en las pilas combustibles, posibles sustitutas de las baterías. Para fomentar esta opción, investigadores de la Universidad del País Vasco y otros centros españoles han diseñado un diminuto reactor formado por microcanales que favorece la conversión de metanol en hidrógeno. El microrreactor es cien veces más pequeño que un sistema reactor convencional. El tamaño del reactor es muy importante en el caso de todos esos aparatos móviles. «No es tarea fácil desarrollar un reactor compuesto de microcanales» ha explicado Oihane Sanz, investigadora del Departamento de Química Aplicada de la UPV/EHU. «Es indispensable realizar con sumo cuidado la elección de los materiales, la mecanización de los microcanales, el montaje del sistema y el recubrimiento catalítico, entre otros».

Según han observado, esos reactores compuestos de microcanales colaboran en mejorar la transferencia de calor para convertir el metanol en hidrógeno. Gracias a ello, la temperatura de reacción se controla de forma adecuada, y, por lo tanto, se minimizan los puntos calientes en los que surge el carbono monóxido (CO). Si junto al hidrógeno se genera CO, puede contaminar la pila de combustible y no funcionar correctamente, y, por tanto, se detiene la producción de energía. «Una del las mayores dificultades de esos reactores formados por microcanales consiste en introducir el catalizador en esos canales tan pequeños. Es por ello que el objetivo de este trabajo de investigación ha sido diseñar un catalizador estable, e instalarlo en el sistema de la mejor manera posible», explica Sanz.

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