Tres proyectos para una nueva misión de la Agencia Espacial Europea

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Aunque la próxima misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) no se lanzará hasta 2025, ésta ya ha acotado el tema de la misión a tres opciones: Ariel (Atmospheric Remote-Sensing Infrared Exoplanet Large-survey), Thor (Turbulence Heating ObserveR) y Xipe (X-ray Imaging Polarimetry Explorer). Según indicó Álvaro Giménez, Director de Ciencia y Exploración Robótica de la ESA: «Cada una de estas propuestas ofrece la oportunidad de abordar algunas de las cuestiones científicas más destacadas sobre el lugar que ocupamos en el Universo».

El proyecto Ariel dirigido por el Reino Unido analizará la atmósfera de cerca de quinientos planetas en órbita a estrellas cercanas para determinar su composición química y sus condiciones físicas. Según la ESA, sus resultados ayudarán a comprender mejor el proceso de formación de los planetas.

Thor está gestionado por un consorcio científico radicado en Suecia y abordará un problema fundamental de la física del plasma espacial relacionado con el calentamiento del medio y la disipación de la energía. Esta misión permanecería en órbita terrestre, y sus estudios incluirían la interacción del viento solar con el campo magnético terrestre. Los resultados de Thor aclararán los mecanismos físicos que rigen el comportamiento del plasma en regímenes turbulentos y contribuirán a esclarecer la interacción entre los planetas y sus estrellas.

Por último, Xipe estudiará las emisiones en rayos X de las fuentes de alta energía como las supernovas, los chorros galácticos, los agujeros negros o las estrellas de neutrones, para analizar el comportamiento de la materia en estas condiciones tan extremas. Xipe será el primer observatorio capaz de realizar medidas de alta resolución de la polarización de estas fuentes, abriendo una nueva ventana al Universo de alta energía. Según la revista Science, la misión ganadora recibirá hasta 450 millones de euros de financiación.

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